The Association – Birthday (Warner Brothers LP, 1968)

1) Come On In; 2) Rose Petals, Incense And A Kitten; 3) Like Always; 4) Everything That Touches You; 5) Toy­maker; 6) Barefoot Gentleman; 7) Time For Livin’; 8) Hear In Here; 9) The Time It Is Today; 10) The Bus Song; 11) Birthday Morning

Birthday, The Associations fjerde album, ble nok en fremgang for gruppa, selv om de store høydene fra forgjengeren Insight Out ikke ble nådd. Der Insight Out gikk til åttende plass i USA, måtte Birthday nøye seg med 23 plass. Heller ikke singlene klaffet like godt denne gangen. Første singel, Everything That Touches You, nådde riktignok 10 plass, men Time For Livin som fulgte deretter, stoppet på 39 plass. Og etter at gruppa fikk stor suksess med et samlealbum på tampen av 1968, var det meste av den kommersielle saften ute av Association.  Det er ikke vanskelig å forstå, når vi vet hvilken utvikling rocken gjennomgikk i 1968 og frem over; Associates fine, men uskyldsrene pop blir bleik sett opp mot Beatles, Stones, Hendrix og andres bravader.

At Birthday hadde mindre kommersiell suksess enn forgjengeren er greit, for plata er ikke av samme kvalitet. Også denne gangen benyttet gruppa seg av Bones Howe som produsent, og omslaget gir forhåpninger om et psykedelisk sunshinepop mesterverk. Bak omslaget befinner det seg imidlertid få spor av psykedelia; her er det frem, klassisk orkestrert harmonipop som serveres. Det er ingenting i veien med et slikt utgangspunkt, men det stiller store krav til låtkvalitet og produksjon når man vandrer på en så bred sti.

Bones Howe ga Birthday et polert lydbilde, som ikke var egnet til å skremme vekk selv den mest gudfryktige husmor ute på prærien. Den polerte lyden bidrar ikke til å løfte ut hverken detaljer eller gode vendinger, og det hele ender opp som smått likelydende og om ikke direkte kjedelig, så i alle fall mildt uengasjerende. Det er synd, for det er gode ting å hente på Birthday. Sangen er det selvsagt ingenting å si på, her harmoniseres det på høyt nivå, og gruppa hadde også anstrengt seg på tekstsiden. Tekstene er slett ikke verst, og stort sett unngås de verste klisjeene. Når de serverte en ren kjærlighetslåt, var den også både lyrisk og melodisterk; Everything That Touches You er kvalitetspop som står seg den dag i dag. Time For Livin´ er også en bestandig låt, en sunshinepop-klassiker god som noen, med sitt oppløftende budskap og sikre refreng.

Bortsett fra Se to nevnte sangene er låtmaterialet gjennomgående litt slappere enn sist, selv om det ikke finnes kalkuner her. Den polerte popen og de patosfylte harmoniene er imidlertid avhengig av mer enn noen få store høydepunkter, et flertall låter som skiller seg ut og gjør at du klarer å holde interessen oppe.

Det er synd at ikke Association og Bones Howe tok større sjanser på Birthday. Med de kvalitetene gruppa hadde både som låtskrivere og sangere hadde det vært morsomt å høre dem i en full tilt psykedelisk setting. Slik ble det dessverre ikke, plateselskapet presset sikkert på for å få et salgbart produkt, og Bones Howe holdt et våkent kommersielt blikk på begivenhetene.

Birthday var siste gang Bones Howe skulle produsere The Association. Han skulle senere produsere mange av Tom Waits syttitallsplater. Det spørs om unge Waits var like medgjørlig som solskinnsgutta i The Association.

Rating: 6/10