The Association – The Association (Warner Brothers LP, 1969)

1) Look At Me, Look At You; 2) Yes, I Will; 3) Love Affair; 4) The Nest; 5) What Were The Words; 6) Are You Ready; 7) Dubuque Blues; 8) Under Branches; 9) I Am Up For Europe; 10) Broccoli; 11) Goodbye Forever; 12) Boy On The Mountain

Tidlig i 1969 ble Jules Alexander igjen en del av The Association, etter at han hadde sluttet et par år tidligere for å reise til India for å realisere sitt indre hippie-jeg. Med Alexander tilbake i rekkene hadde gruppa enda en god låtskriver og vokalist å trekke på. Alexander skulle da også sette sitt preg på gruppas 1969 album.

Før vi kommer dit må det nevnes at gruppa ble engasjert av filmregissør Larry Peerce til å skrive og fremføre soundtracket til hans filmatisering av Philip Roths roman Goodbye, Columbus. Samarbeidet ble ikke store suksessen, og det endte med kun fire bidrag fra The Association på soundtracket til filmen. I forbindelse med filmarbeidet samarbeidet gruppa med produsent John Boylan, som også skulle å produsere The Association, gruppas femte album, som ble utgitt i august 1969.

John Boylan fortjener noen ord. Han og broren Terence utgjorde gruppa Appletree Theatre, som ga ut et album i psychpop album i 1968. Han ga også ut et album i 1969, som medlem av Hamilton Streetcar, men fikk større fremgang når han konsentrerte seg om produsentjobber. Han skulle komme til å jobbe med artister The Dillards, Ricky Nelson, Linda Ronstadt, Pure Prairie League, Charlie Daniels Band, Little River Band og ikke minst produsere det første albumet til Boston. Han var faktisk manager for Linda Ronstadt og på et tidspunkt introduserte han Linda til en gruppe unge musikere, som skulle bli hennes backingband i 1971. Litt senere skulle denne gjengen slå seg opp under navnet Eagles, og resten er, som man sier, historie.

John Boylan ga «The Association» et åpent og varmt lydbilde, med klar helning mot countryrock, folkrock og countrypop. Det kledde gruppas låter og uttrykk svært godt, og albumet innebar en nødvendig fornyelse. Gruppas musisering og vokale kvaliteter kommer godt til sin rett i et slikt terreng. I mine bøker er The Association» et av gruppas bedre album, og litt underkjent, i motsetning til forgjengeren Birthday som jeg synes er en smule overvurdert.

«The Association» er en samling gjennomgående gode låter, med mange høydepunkter og få svake spor. Elleve av tolv låter ble skrevet av gruppa selv, og det tolvte ble levert av produsent Boylan.

Det er få spor som stikker seg ut av formen coutryrock/folk, og det gjør at plata oppleves som et godt hele å lytte til. Eneste låt med novely-preg er Russ Gigueres Broccoli, en skrudd hyllest til verdens grønneste ting. I tillegg skiller den lett hysteriske partylåten Are You Ready seg negativt ut, som et unødvendig masete spor i den store sødmen som preger albumet.

Høydepunktene kommer tett, og i lett animerte stunder kan jeg få meg til å insistere på at «The Association» er en tapt countryrockklassiker. Det er muligens å gå litt langt skal jeg innrømme, for deler av denne plata faller gjennom målt opp mot det beste fra Byrds, Gram Parsons og alle de andre. Men det er et godt album, som fortjener å bli nevnt når vi diskuterer den tidlige countryrocken. Lytt bare på åpningssporet Look At Me, Look At You, som tikker inn på en delig banjo og en herlig melodi. Eller den myke, varme balladen Love Affair, og ikke minst de ambisiøse The Nest og Dubuque Blues, med varige melodier og gjennomarbeidede arrangementer. Og på What Were The Words går de nevnte Byrds i næringa, uten å dumme seg ut.

Ingen av de tre singlene fra albumet gjorde noe særlig ut av seg, og albumet nådde kun en skuffende 32 plass i USA. Dette var ikke dårlig, men mye svakere enn gruppa hadde vendt seg til, ikke minst på singelfronten. Gruppas dager som et sikkert singelhitkort var over. Det hindrer ikke at «The Association» bør høre av alle med interesse for countryrock, sunshinepop og sekstitallet generelt.

Rating: 7,5/10